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WB95 : 5 choses à savoir sur Ben-Hur

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WB95 : 5 choses à savoir sur Ben-Hur

Pour fêter ses 95 ans, Warner Bros. revient sur les œuvres inoubliables du catalogue et leurs petits secrets. Cette semaine, découvrez 5 choses à savoir sur Ben-Hur.

Péplum réalisé par William Wyler, Ben-Hur est un grand classique du cinéma. Encensé par la critique, ce chef-d’œuvre sorti en 1959 raconte l’histoire de Judas Ben-Hur (Charlton Heston), le prince de Judée. Ce dernier retrouve son ami d’enfance Messala (Stephen Boyd) qui vient d’être promu à la tête de la garnison romaine de la ville. Les deux hommes ne partagent plus les mêmes valeurs : Ben-Hur soutient son peuple, alors que le soldat cherche à atténuer les rébellions qui ont lieu dans la région. Messala ne tarde pas à accuser Ben-Hur d’avoir tenté de tuer un soldat romain, alors qu’il le sait innocent. Judas est condamné aux galères et se jure de tout faire pour retrouver la liberté et se venger. Découvrez sans plus attendre cinq anecdotes croustillantes sur ce film incontournable !

1. Ce n’est pas la première adaptation du livre culte

Film colossal, Ben-Hur est en réalité une adaptation d’un roman historique de Lewis Wallace publié en 1880. Véritable phénomène littéraire, Ben-Hur : A Tale of the Christ (traduit en français simplement sous le titre Ben-Hur) raconte l’histoire fictive d’un prince juif de Judée. Le succès est tel qu’il devient le roman le plus vendu du 19e siècle ! Une histoire que William Wyler a jugé idéale pour être adaptée sur grand écran.

Cela étant dit, le réalisateur n’est pas le premier à avoir l’idée ! Un court-métrage basé sur cette histoire est sorti en 1907, sous la direction de Sidney Alcott. Mais le véritable premier long-métrage à voir le jour est celui de Fred Niblo, en 1926. Le succès est déjà au rendez-vous et cette version est saluée par la critique. Les équipes du film de William Wyler s’en inspireront pour créer le décor du stade qui accueille la célèbre scène de la course de chars !

2. Une véritable galère romaine a été construite pour le film

Ben-Hur sur la galère romaine

Un des gros enjeux du tournage de Ben-Hur résidait dans les décors. Ce péplum a nécessité un travail de titan de la part des équipes pour ancrer le film à l’ère de Jésus-Christ. Pour respecter au plus près l’histoire, la production a notamment souhaité construire une véritable galère romaine pour les scènes de batailles navales. Un spécialiste historique et de nombreux ingénieurs ont été mobilisés sur ce projet !

Malheureusement, le bateau créé était trop lourd pour tenir en mer et les scènes ont dû être tournées dans une piscine avec un faux ciel en arrière-plan. Un chimiste a même été engagé pour retravailler la couleur de l’eau afin que celle-ci ressemble vraiment à la mer ! La galère a également dû être coupée en deux afin de pouvoir faire passer les caméras 65 mm lors du tournage de certaines scènes… Ces désagréments et bien d’autres expliquent le budget colossal alloué au film, avoisinant les 16 millions de dollars !

3. La course de chars a nécessité trois mois de tournage

L'arène de la course de chars de Ben-Hur

Une scène du film est particulièrement culte : celle de la course de chars entre Ben-Hur et Messala. Durant 11 minutes, les deux anciens amis s’affrontent de manière acharnée, jusqu’à ce qu’il n’en reste qu’un. Pour tourner cette longue séquence, il a fallu quatre mois de préparation et trois de tournage ! En effet, les deux pros des cascades Andrew Marton et Yakima Canutt ont relevé le défi auprès des acteurs, le tout dans un cadre qui a nécessité énormément de moyens. Le décor de l’arène s’étendait sur 8 hectares et la piste de la course mesurait 1 400 mètres ! En tout, 40 000 tonnes de sable ont été amenées sur le site.

Le tournage de cette scène était tout de même très périlleux. Deux médecins et deux infirmières étaient en permanence présents sur le site en cas d’accident. Le passage où l’on voit Ben-Hur chavirer en avant de son char et miraculeusement se relever n’était absolument pas calculé. Le cascadeur a su rattraper cet imprévu - sans blessure heureusement - et la pirouette a finalement été gardée au montage !

4. Les chevaux ont voyagé en première classe

La célèbre course de chars dans Ben-Hur

De nombreuses anecdotes amusantes ont rythmé le tournage du long-métrage. Annoncé comme la superproduction de l’année, Ben-Hur a bénéficié d'énormes moyens. À tel point que tout était permis, même de transporter des chevaux en première classe pour les besoins du film ! En effet, toujours pour la mythique scène des chars, certaines montures ont voyagé en avion depuis la Tchécoslovaquie pour atterrir sur le lieu de tournage à Rome !

La production tenait également à ce que leur travail soit unique. Par précaution, Metro-Goldwyn-Mayer a détruit tous les lieux de tournage une fois le travail terminé. En effet, ils craignaient que des petits studios les reprennent sans autorisation. Après quatorze mois de tournage avec pas moins de 400 000 figurants, l’équipe du film a vu tous les décors disparaître… Heureusement, tout est resté gravé dans la caméra et un chef-d’œuvre est né !

5. Ben-Hur détient le record du nombre d’Oscars

Messala et Ben-Hur

Ce travail colossal a été largement récompensé. À sa sortie, le film fait l’unanimité ! Il est projeté Hors Compétition lors du Festival de Cannes en 1959 et rafle moult récompenses dont 4 Golden Globes : celui du meilleur film dramatique, du meilleur réalisateur pour William Wyler, du meilleur acteur dans un second rôle pour Stephen Boyd, ainsi qu’un Prix spécial pour Andrew Marton pour le récompenser d’avoir réalisé la fameuse course de chars !

L’exploit le plus marquant reste tout de même son palmarès aux Oscars. Ben-Hur remporte 11 statuettes dorées, dont celui du meilleur film et celui du meilleur acteur pour Charlton Heston. Les musiques, les effets visuels et les décors récoltent également des récompenses ! Grâce à ce nombre considérable de prix, le long-métrage détient le record du nombre d’Oscars remportés, ex-æquo avec Titanic, et Le Seigneur des anneaux : le retour du roi.

Redécouvrez Ben-Hur en Blu-ray SteelBook.

Rendez-vous sur le site 95answarner.fr pour découvrir tous les évènements entourant cet anniversaire !

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