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Sylvia Scarlett ou l’art de l’escroquerie selon Cukor

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Sylvia Scarlett ou l’art de l’escroquerie selon Cukor

Au cours de son impressionnante carrière, Katharine Hepburn a revêtu une multitude de costumes, mais celui de Sylvia Scarlett – le personnage qu’elle incarne dans le film éponyme de George Cukor – ne ressemble à aucun autre. Avec sa coupe à la garçonne et son col relevé, elle contraste avec le glamour qui incombe habituellement aux actrices de son rang. Délaissant les mises en pli impeccablement arborées par ses pairs, pour se grimer en homme, la comédienne se recentre sur l’essentiel, le jeu. Retour sur ce classique à (re)découvrir en DVD, dans la collection Patrimoine – Romances et Comédies romantiques .

Pré-Code déguisé

En 1935 , lorsque Sylvia Scarlett se dévoile sur grand écran, le cinéma américain sort d’une ère libertaire appelée Pré-Code, au cours de laquelle aucun sujet n’était tabou. Des années 1920 à l’été 1934, moment de l’entrée en vigueur du fameux Code Hays , un vent de fraîcheur souffle sur le septième art. Hollywood prenait alors un malin plaisir à explorer toutes les facettes de l’âme humaine, en faisant la part belle aux amours différentes, aux mœurs dites légères voire carrément à l’immoralité. Bien que Sylvia Scarlett soit sorti trop tardivement pour revendiquer son appartenance au Pré-Code, il en possède toutefois certaines caractéristiques.

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À la mort de sa mère, la jeune et jolie Sylvia Snow se retrouve seule avec son père ( Edmund Gwenn ). Un homme qui n’a alors qu’une idée en tête, quitter à Marseille, pour gagner Londres et échapper à ses usuriers. Tellement dévouée à son « père chéri », comme elle l’appelle, Sylvia est prête à tout pour le suivre, mais cet escroc à la petite semaine pense qu’une fille gênerait ses activités et ne souhaite pas s’encombrer d’elle. Dans un acte désespéré, à la manière de Mulan, elle coupe ses longues nattes de grande fillette et adopte le pseudonyme de Sylvester Scarlett . Désormais, elle sera un garçon.

Film maudit

Campant cette héroïne avant-gardiste avec une classe folle, Katharine Hepburn fait sensation. En confiance avec Cary Grant (4 collaborations) et George Cukor (8 collaborations), elle se jette littéralement à l’eau, comme on le voit dans la spectaculaire scène de la noyade. Oubliée des Oscars® pour ce film, l’actrice se rattrapera en raflant 4 trophées au cours de sa carrière, record toujours inégalé à ce jour. Une quinzaine d’années avant Madame porte la culotte (1949), le complice tandem Hepburn / Cukor y donne sa première leçon de féminisme. Le scénario, co-signé par Gladys Unger, John Collier et Mortimer Offner , s’inspire du roman de Compton MacKenzie, The Early Li fe and Adventures of Sylvia Scarlett, paru dès 1918. S’il est mouvementé, les coulisses du film le sont tout autant.

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Décrit par Télérama comme « un film maudit, devenu fétiche », Sylvia Scarlett fait l’effet d’une bombe à sa sortie. Avec un accueil désastreux lors de la première, au point que les spectateurs quittent la salle, ce film de George Cukor est son premier échec populaire , en dépit d’une carrière entamée sous les auspices favorables des Quatre filles du Docteur March et de David Copperfield . Dans le creux de la vague commerciale en ce milieu d’années 1930, Katharine Hepburn – pourtant magistrale de la première à la dernière minute – traîne l’ingrat surnom de ' box-office poison ' que lui ont officieusement donné les nababs des studios hollywoodiens. Avec ce qu’il faut de drame et de comédie, pour faire rire le spectateur et l’émouvoir aux larmes, Sylvia Scarlett était peut-être trop en avance sur son temps pour être compris et se redécouvre avec bonheur aujourd’hui. Cerise sur le gâteau, entendre Katharine Hepburn parler français est un délice !

Pour (re)découvrir Sylvia Scarlett , rendez-vous avec la collection Patrimoine – Romances et Comédies romantiques , en cliquant ici.

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